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Musée et mémorial sud-africain de Longueval

Musée et mémorial sud-africain de Longueval

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Longueval Mémorial et musée sud africains (5)

©Nicolas Bryant

Musée et mémorial sud-africain de Longueval

Une bataille terrible

Le bois Delville occupe une place particulière dans l’histoire militaire sud-africaine : la Bataille de la Somme correspond au premier engagement majeur des troupes d'Afrique du Sud sur le front occidental.
En juillet 1916, la 1ère brigade d’infanterie sud-africaine y a accompli l’un des faits d’armes les plus lourds en victimes de la Première Guerre mondiale.

Le 15 juillet 1916, la brigade, comprenant 121 officiers et 3 032 hommes du rang, reçut la mission de prendre et de tenir le bois “à tout prix”. Durant cinq nuits et six jours, les Sud-Africains luttèrent contre diverses unités du 4ème corps d’armée allemand.

Surpassés en nombre et attaqués sur trois côtés, pratiquement décimés, ils parvinrent après d’âpres combats, allant jusqu’au corps à corps, à conserver une partie du bois.

À la relève, le 20 juillet, seulement 142 hommes sortirent de ce qui restait du bois. Quand la brigade se rassembla, il ne demeurait que 780 hommes valides. Ces combats ayant été si violents, les troupes anglo-saxonnes le rebaptisèrent « Devil wood » - le « bois du diable ».

Longueval Mémorial et Museé sud Afircain (11)
©Nicolas Bryant

Le mémorial sud-africain

Le bois Delville représente depuis lors le symbole national sud-africain du courage et du sacrifice. Ravagé par les combats de 1916, il fut racheté par l’Afrique du Sud, alors dominion britannique.  Des souscriptions publiques furent levées pour l’édification d’un monument national dans le bois à la mémoire des Sud-Africains tombés durant la Grande Guerre sur tous les théâtres d’opérations. Sa conception fut confiée à Sir Herbert BAKER, un des principaux architectes de l’Imperial War Graves Commission. Il fut inauguré le 10 octobre 1926.

Le site fut réaménagé : des arbres furent replantés et le mémorial national sud-africain y fut érigé. Il fut décidé que le bois resterait à jamais la sépulture des soldats qui y reposaient.

Une large avenue bordée d’une double rangée de chênes conduit à la grande arche du monument faisant face au sud aux rangées blanches que constituent les pierres tombales du cimetière. Le monument porte les dédicaces en anglais et en afrikaner et son dôme est surmonté d’une statue en bronze, oeuvre d’Alfred TURNER. Celle-ci représente Castor et Pollux menant un cheval de combat et s’étreignant la main en signe d’amitié. Cette oeuvre symbolise l’union de tous les peuples d’Afrique du Sud dans leur détermination à défendre leurs idéaux communs.

Le site est dédié à tous les Sud-Africains tombés au cours des divers conflits du XXe siècle, en Afrique, en Europe et au proche-Orient.

 

Longueval Mémorial et Musée sud africains
©Nicolas Bryant

Musée sud-africain

Inauguré le 11 novembre 1986, au temps de l'apartheid, le musée de Longueval est bâti autour de la Croix de la Consécration. Le concept du musée est inspiré du château de Bonne-Espérance au Cap, première fortification européenne édifiée en Afrique du Sud. De magnifiques bas-reliefs en bronze évoquent les batailles auxquelles ont participé les soldats sud-africains. L'un d'eux, intitulé « sixième jour », illustre le retour des rares soldats rescapés du bois Delville. Les bas-reliefs illustrent aussi la participation de l'armée sud-africaine à la Seconde Guerre mondiale et à la guerre de Corée (1950-1953).

30 ans après son inauguration, le 12 juillet 2016, pour les commémorations du centenaire de la bataille de la Somme, le musée renouvelé se présente sous un autre jour. Sa collection de murs sculptés, d'objets et de documents d'époque entend valoriser également le rôle actif dans les différents conflits des combattants sud-africains noirs, souvent présentés torses nus comme des travailleurs rustres. Une façon de rendre toute sa vérité à la mémoire collective.

Avec ce "nouveau" musée national inauguré par le Président de la République d'Afrique du Sud Jacob Zuma, le pays s'affiche comme un et indivisible et affirme la richesse de son histoire "en noir et blanc".

Derrière le musée se dresse un charme, couvert de cicatrices, seul rescapé des combats.
 

La transformation du mémorial et du musée

Seuls les soldats sud-africains blancs sont enterrés au bois Delville. Les soldats sud-africains noirs n'avaient pas le droit de porter les armes. Ils devaient travailler dans les chantiers et en première ligne, apporter les fournitures et munitions, abattre les arbres, etc. Plus de 21 000 soldats sud-africains noirs ont ainsi servi en France durant la Grande Guerre.

Ce rôle important joué par les troupes noires a été longtemps occulté par le gouvernement d'Afrique du Sud, lorsque l'apartheid était encore en vigueur. Ces dernières années, le gouvernement sud-africain a donc initié une transformation du site de Longueval afin de rendre hommage aux troupes noires sud-africaines et construire une histoire militaire sud-africaine juste et objective.

Cette transformation a également pour objectif de compléter les approches (histoire militaire, personnalisée, sociétale), d'introduire de nouvelles formes de devoir de mémoire, innovantes, de créer un musée orienté vers l'utilisateur, qui stimule les interactions et une réflexion critique sur l'histoire de la Première Guerre mondiale, le patrimoine et l'utilisation politique de l'Histoire.

 

La transformation s'effectue en plusieurs phases :

- 30 juin 2014 : réinhumation du premier membre du Corps sud-africain indigène de travailleurs à être tombé au cours de la Grande Guerre. Le corps a été exhumé et réinhumé dans la cour du musée du bois Delville. Il était auparavant enterré dans un cimetière civil en Seine-Maritime à Bléville près du Havre. Cette réinhumation représentait un puissant message de réconcilitation de la nation et de restauration de la dignité des soldats noirs sud-africains. Cette action a contribué à consolider la diversité de la nation sud-africaine.

 

- 12 juillet 2016 : A l'occasion des cérémonies du centenaire de la bataille du bois Delville, a été inauguré le jardin du souvenir, en hommage aux 600 soldats dont les corps sont restés sans sépulture dans les bois. Un mur commémoratif a été édifié pour honorer tous les soldats sud-africains, tant les membres de la brigade d'infanterie que ceux du corps de travailleurs, enterrés en France et ailleurs dans le monde au cours de la Grande Guerre.

Par ailleurs, les expositions du musée et les sections relatives aux deux guerres mondiales ont été mises à jour.

 

- Phase 3 : Mise à niveau des présentations, des objets de musée et des expositions liées au naufrage du navire SS Mendi. Lancement de cette phase III en février 2017, 100 ans après le naufrage.
 

Thapedi Massanabo Bloc Portrait©Benjamin Teissedre (31)
Thapedi Masanabo - Directeur du site

Depuis 2007, il se bat pour faire reconnaître le rôle joué par les Noirs Sud-Africains lors de la Première Guerre mondiale. Restés dans l'ombre, ils n'ont en effet jamais reçu de médailles et ont été longtemps les oubliés des livres d'histoire. Le 12 juillet 2016, la commémoration internationale à Longueval a mis en lumière leur bravoure et leur rôle essentiel.

Que retenez-vous de cette journée de commémoration ?
Nous avons honoré nos héros. Sur le Mur du Souvenir que nous avons inauguré, presque 14 000 noms de tous les Sud Africains noirs et blancs sont inscrits par ordre alphabétique à égalité. Ils sont le symbole d'un pays réconcilié avec lui-même, après le temps de l'apartheid. A l'école, les enfants découvrent depuis peu ce qui s'est passé en France. La venue de notre président est pour moi très symbolique. Elle témoigne de l'attachement de mon pays à ses soldats morts au combat. Désormais, notre mémorial devient un lieu national reconnu.

 
Quel endroit du site vous touche le plus ?
J'apprécie l'ensemble du site. A chaque pas que j'y fais, je ressens quelque chose d'indicible. Surtout quand j'imagine la bataille sanglante et terriblement meurtrière qui s'est livrée ici. 100 ans plus tard, le lieu est si paisible. Il m'arrive d'y apercevoir des chevreuils venus tranquillement s'y promener.
 
Qui visite le site ?
D'abord des touristes de mémoire venus de Grande Bretagne, vu la proximité géographique. Ce que nous avons partagé aujourd'hui va sûrement déclencher la visite de Sud Africains. C'est important qu'ils se rendent compte à leur tour que cette histoire terrible a vraiment existé.
 

Quel message souhaitez-vous adresser aujourd'hui aux habitants de la Somme ?
J'aimerais qu'ils s'approprient ce site, pour mieux comprendre la présence des Sud Africains dans leur département. Nous avons un devoir de mémoire envers eux pour toute la vie. Pas seulement pour aujourd'hui ! En combattant, ils pensaient d'abord aux autres. Ils ont donné leur vie pour que les autres puissent vivre.

Propos recueillis par Isabelle de Wazières

 

En pratique

 

  • Musée et centre d’accueil ouverts tous les jours (sauf le lundi) de février à fin novembre de 10h à 16h ( de 10h à 17h30 du 01 avril au 14 octobre)
  • Accès libre au Mémorial toute l’année - Entrée gratuite
  • Adresse : 5, route de Ginchy 80360 Longueval
  • Téléphone : + 33 (0) 3 22 85 02 17
  • info@delvillewood.com
  • www.delvillewood.com

Longitude 2.812825 | Latitude 50.027452
 


 

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